How a Stray 'px' Messed Up Movable Type's Performance

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Gather round the campfire kids, and listen to this cautionary tale.  If you are reading this blog you probably heard about Trendolizer, my trend-tracking website, powered by Movable Type.  Recently I noticed the server load for it was constantly over 20, with multiple run-periodic-tasks instances running at 100% processor use all the time.  Not good!

I had better investigate what was going on.  First I killed off all the daemons by hand and then restarted one from the command line with the '--verbose' option enabled so I could see what was happening.

perl tools/run-periodic-tasks --verbose

What greeted me were screens and screens full of this:

Argument "\x{32}\x{30}..." isn't numeric in multiplication (*) at /usr/lib/cgi-bin/mt/tools/../lib/MT/Asset/ line 255.
Argument "\x{32}\x{30}..." isn't numeric in numeric eq (==) at /usr/lib/cgi-bin/mt/tools/../lib/MT/Asset/ line 173.

So what *was* going on?  I had a look in the file that was mentioned in the error message, and started printing out the value of certain variables to STDERR in order to find out what the 'non numeric' value was it was complaining about.  Turns out at some point an attempt was being made to divide a number by the string '200px', somewhere in a function that was trying to calculate the width and height of a new thumbnail.  That didn't sound right...

I grepped around the templates of my site for the string '200px', and found this tag, sitting inside an MT:Entries loop with 60 entries, in an index template that was being republished every minute:

<mt:assetthumbnailurl width="200px">

And '200px' is not an acceptable value for the 'width' attribute here.  It should have been a plain number.  But the bad value didn't cause any error message or interruption, it just failed silently and the URL for the 'full' image was returned instead.

In other words, every time the loop ran, sixty attempts would be made to create thumbnails for these images because there were none yet, and they would all fail.  So in the next iteration a new attempt would be made.  And again.  And again...

Just getting rid of the 'px' fixed the issue, as now the thumbnails could be created correctly and no new attempts would be needed during the next republish.

I'm happy to report that my server load is now back to normal levels.  And that I submitted a feature request to Six Apart for more input checking on certain tag attributes :-)

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